Laten we teruggaan naar 2002. Het jaar waarin de Euro als munteenheid werd geïntroduceerd, onze Willie trouwde met Maxima en Feyenoord de UEFA-cup won. Dit alles valt echter in het niet bij de release van de RPG Neverwinter Nights (NWN). Zoals wel meer kleine jongens van toen was ik destijds die-hard in de ridders, kastelen en draken. Nu wil het dat NWN al deze drie dingen bezat en vanaf het moment dat ik het onder ogen kreeg, was ik instantly hooked. Het grappige is dat ik nu pas de game op volledige waarde kan schatten. Een essentieel onderdeel van de game was de custom content die de spelers zelf konden maken. Toen de game uitkwam hadden we op het verre Drentse platteland nog niet eens ADSL, dus had ik alleen toegang tot de singleplayer. Nu, vijftien jaar later, is het tijd om de game te ervaren zoals het altijd al heeft gemoeten.

Prijs de tijd!

​Qua tijd zou ik de game op vrijwel geen beter tijdstip kunnen reviewen. Dat klinkt misschien vreemd voor een game die al ruim vijftien jaar oud is, maar dat is het niet. Toen NWN uitkwam werd het door critici geprezen als een fantastische opvolger voor de 2D RPG-klassieker Baldurs Gate. Na de release kwam er al snel veel kritiek van spelers die de vergelijking bullshit vonden. NWN zag er dan misschien goed uit, maar de game miste een ziel. Daarnaast bevatte de game een ontiegelijke hoeveelheid aan bugs en glitches die de game op sommige punten onspeelbaar maakten. Sommigen vroegen zich oprecht af hoe Bioware zo’n slechte game had kunnen maken na de release van hun vorige meesterwerken.
In de loop der jaren werden er langzaam maar zeker verbeteringen doorgevoerd die veel kritiek wegnam. Door de vele patches is vrijwel alle buggy klotenzooi eruit gehaald en kunnen gamers genieten van een stabiele game.
Naast de bugfixes is er door de jaren heen ook een enorme hoeveelheid aan nieuwe content toegevoegd en uitgekomen. De game kreeg twee expansions en daarnaast verschillende premium-modules. Deze laatstgenoemden zijn kleine avonturen gecreëerd door Bioware met een unieke insteek ten opzichte van de originele game. In de editie die tegenwoordig het meest verkocht wordt, de Diamond-editie, is dit alles aanwezig. Niet alleen wordt door dit alles de game een stuk fijner om te spelen, ook is het een verrijking van de gamebeleving.

Singleplayer

De Diamond edition bevat drie volledige campaigns en enkele kleinere avonturen. De originele campaign kan tot de minste van alle singleplayer-avonturen worden gerekend. Niet dat het slechts is, maar in vergelijking met de campaigns van de expansions schiet het toch wat tekort. De gameplay en omgevingen voelen al snel repetitief aan en zelfs het verhaal, één van de belangrijkste punten in een RPG, is redelijk generiek. De absolute topper is de tweede expansion, Hordes of the Underdark. Niet alleen weet deze campaign beter te boeien door zijn verhaal en intrigerende vibe, maar biedt het ook meer mogelijkheden voor de speler om zijn character beter uit te werken.
NWN is volledig gebaseerd op de derde editie van de welbekende tabletop roleplaying game Dungeons & Dragons (D&D). Aangezien D&D wordt gezien als de grootvader van alle RPG’s heb je dus toegang tot alle cliché klassen en rassen van de westerse RPG’s. Van je Elven Ranger tot je Dwergen Fighter, het zit allemaal in de game. Holadijee.
Het samenstellen van de vaardigheden van je character kan tot in de details en je bent vrij om te bepalen waar je al je skillpoints insteekt. Voor diegene die geen zin hebben om al deze moeite in hun character te steken, is er ook de ‘Recommended-button’ die voor jou de punten verdeeld. Kennis van D&D is niet nodig om te spelen, want alles wordt duidelijk uitgelegd middels (redelijk lange) ingame teksten. Wel is het zo dat enige kennis geen kwaad kan. Met name wanneer je het optimale uit je character build wilt halen.
De gamemechanics werken uitstekend, en dat is met name te wijden aan de eerdergenoemde D&D regelset. De combat is in essentie turnbased, maar komt ingame meer over als realtime. De animaties zijn ook tot vandaag de dag redelijk soepel en verraden de leeftijd van de game niet. De menu’s doen dat daarentegen wel. Ze zien er redelijk lomp uit en als nieuwkomer duurt het even voordat je er wegwijs in bent.

Onsterfelijke community

Datgene wat NWN echt doet uitblinken is de content naast de door Bioware ontworpen campaigns. Met de game komt een unieke tool, genaamd de Auora Toolset. Hiermee ben je in staat om je volledige eigen avonturen te ontwerpen. Het werken met de toolset vergt enige oefening, maar wanneer je de tijd erin steekt, ben je in staat de meest brute avonturen (ook wel modules genaamd) te maken. Zelf heb ik nooit het geduld gehad om me er volledig op te storten, maar uit ervaring weet ik dat sommige usermade-content het niveau van de originele campaigns weet te halen, of in sommige gevallen, zelfs overstijgt.
De officiële support van developer Bioware is er niet langer, maar de community heeft inmiddels meerdere, onafhankelijke websites waarop zij hun content posten. Een van deze websites is The Neverwinter Vault die een belachelijke hoeveelheid van custom content host. De kwaliteit van de geüploade bestanden verschilt, maar in de heuse ‘Hall of Fame’ zijn de beste modules te downloaden. Naast de verschillende websites heeft de community ook veel eigen software voor NWN ontwikkeld. Nadat Gamespy (een multiplayer provider) werd opgedoekt, gingen de NWN servers mee. De community zat niet lang stil en al snel werd er onafhankelijke software ontwikkeld waarmee de game tot op vandaag de dag online speelbaar is. Dat is wat ik noem dedication.

Conclusie

Neverwinter Nights is als een wijn die door de jaren heen alleen maar beter is geworden. 2002 was een goed jaar, maar meer dan een decennia aan fermenteren heeft de game zoveel meer smaak gegeven. Van de ‘simpele’ patches die de game stabiliseerden, tot de usermade-content die de game verrijkten. De game is geen sprinter, maar een langeafstandsrenner. Neverwinter Nights heeft de papieren op zak om het nog een decennium vol te houden, en dat is iets wat niet veel games na kunnen doen.

Write A Comment

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.